Renaître de ses cendres

En se tenant à l’extérieur de la structure de trois étages qui donne sur l’intersection de l’avenue Duluth et de la rue Drolet, dans le quartier branché du Plateau-Mont-Royal, on ne pouvait pas imaginer la scène qui s’est déroulée sept ans auparavant.

Un après-midi ensoleillé en septembre 2015, dans ce qui était à l’époque le restaurant Lotus Bleu, un vol a eu lieu et a causé l’hospitalisation du propriétaire avec de graves blessures.

C’est à ce moment que le restaurant vietnamien, qui était un élément incontournable de l’avenue Duluth depuis deux décennies, a fermé définitivement ses portes. Il resta fermé pendant deux ans, la structure étant victime de négligence – jusqu’au jour où, en mai 2017, le bâtiment de 142 ans a attiré l’attention du Montréalais Adam Chaimberg.

« Vivant au plateau depuis de nombreuses années, j’ai toujours apprécié le Duluth, car je le vois comme un pont piétonnier entre deux magnifiques parcs », explique Chaimberg, qui est chef du marchandisage pour la société montréalaise Globe Electric. « Et donc, ce jour-là, le bâtiment m’a sauté aux yeux. J’ai vu le potentiel de ce qui se passait sur Duluth. »

Investir dans l’avenir d’une communauté dynamique

Cinq ans et de nombreux défis plus tard, M. Chaimberg, 43 ans, se tient à l’extérieur de ce qu’il appelle son « immeuble éternel » (il a également acheté les deux duplex attenants sur Drolet), tout en parlant à un client au téléphone et en dirigeant la circulation d’un camion de livraison qui tente de négocier l’intersection étroite.

Il n’est donc pas étonnant que l’une de ses nombreuses compétences soit la polyvalence – une compétence qui s’est avérée utile lorsqu’il a acheté la propriété semi-commerciale en 2017 et a commencé l’immense tâche de redonner vie au bâtiment historique. Le rêve : créer un espace commercial élégant au rez-de-chaussée, deux appartements de type condos et un toit-terrasse avec vue sur le Mont-Royal. La patience est également devenue une vertu alors que M. Chaimberg découvrait le monde des permis, les politiques municipales de préservation des bâtiments patrimoniaux et le gouffre sans fin de la bureaucratie de la Ville de Montréal.

« Mon rêve a toujours été d’avoir une entreprise à cet endroit qui rendrait service et apporterait une valeur ajoutée à la communauté », dit-il. « Je le voyais comme un lieu de rassemblement, une destination, un lieu au service des voisins ».

Chaimberg dit ne rien regretter, ajoutant : « Je croyais vraiment en la rue, et j’y crois encore. Je savais que pour qu’un commerce ait du succès sur Duluth, il ne peut pas s’adresser aux touristes, il faut avoir la loyauté du quartier. Les commerçants locaux étaient incroyables. J’ai pleuré sur leurs épaules à plusieurs reprises – ils m’ont tellement soutenu. Et, malgré le stress et la fatigue que le projet a engendrés, ce fut une expérience d’apprentissage extraordinaire de ce que les promoteurs doivent traverser pour réaliser leur rêve. »

S’associer à travers les difficultés liées aux permis et autres contraintes

Faire équipe avec Paul Schapira, de Newsam Construction, a été la clé de la réussite du projet, selon Chaimberg. Le duo a collaboré et s’est appuyé l’un sur l’autre, notamment dans les moments les plus éprouvants, lorsque les opposants disaient à Chaimberg que son projet de rénovation était trop ambitieux et qu’il avait perdu la tête.

« Les agents me disaient que j’avais trop construit, que le projet était trop haut de gamme, que nous l’avions fait trop beau, que Duluth n’était pas une rue agréable, que nous n’allons jamais récupérer notre argent – j’ai tout entendu », dit-il.

« Lorsqu’il s’agit d’entrepreneurs généraux, vous entendez généralement des histoires d’horreur, mais avec Newsam, je n’aurais pas été en mesure de terminer le projet sans Paul et son équipe », dit Chaimberg. « Paul a cru en moi et en ce projet ».

Chaimberg se souvient de ces jours sombres et précoces à la fin de l’année 2017 où les surprises surgissaient les unes après les autres, à commencer par la première visite du bâtiment avec les inspecteurs pour prendre note des travaux à effectuer.

« C’est lorsque nous avons démolit la cuisine du Lotus Bleu que nous avons vu des catastrophes », dit-il. « La cuisine était dégoûtante. Nous avons trouvé de l’huile de friture qui était là depuis des années ».

Pendant ce temps, le logement était occupé par des personnes sans-abris qui utilisaient des palettes de bois comme lits. Au lieu de les expulser, « je leur ai dit qu’ils pouvaient rester gratuitement jusqu’à ce que nous commencions les rénovations. »

Schapira explique que Chaimberg a contacté Newsam, il y a 25 ans pour un projet d’expansion d’une usine sur la rue St. Patrick. « En fait, c’est une coïncidence que nous nous soyons connectés », dit Chaimberg.

Un véritable défi

« Ce n’était pas un projet facile », admet Schapira, ajoutant que l’obtention des permis de la ville a été un peu un cauchemar. Les travaux de rénovation proprement dits n’ont pas commencé avant l’automne 2018, et ont duré plus d’un an et demi, dit-il. « Ce projet appartient à la liste des projets les plus difficiles auxquels j’ai participé. Ce n’est pas le plus grand, mais l’un des plus techniques. »

« Le plus gros problème de tout projet est la structure, l’enveloppe », dit-il. « Ce n’est pas nécessairement les tuyaux, pas l’électricité, mais le travail de fondation – mettre deux bâtiments ensemble et respecter la limite de propriété de la ville. Nous sommes sur Duluth, c’est l’hiver, vous coulez du béton, il y a des livraisons à faire, la logistique, le stationnement, les voisins, le bruit, la saleté, les eaux usées, les grands défis structurels, la collaboration avec la ville – il n’y avait pas une seule chose normale avec ce projet. Lorsque nous sommes allés sur le toit et avons enlevé la corniche, par exemple, les briques se désintégraient, nous avons donc dû complètement refaire la corniche, ce qui a nécessité un permis spécial. »

« En travaillant en étroite collaboration avec l’architecte Ian Nataf, nous avons pu transformer ce bâtiment délabré, qui était une horreur, en une structure attrayante à usage mixte. Sa conception créative et son souci du détail ont permis de tirer le meilleur parti d’un espace restreint. Son attitude positive et sa capacité à trouver des solutions ont été déterminantes pour nous aider à mener à bien ce projet difficile », explique M. Schapira.

Pour l’architecte Nataf, l’idée était d’optimiser le potentiel du site dans les limites des règlements de zonage existants.

« Le projet a suivi le cours naturel de tous les projets de réaménagement », explique-t-il. « Nous sommes passés par un certain nombre de propositions de concepts et de négociations avec la ville, et grâce à ce processus itératif, le concept final a pris forme. L’intention principale était simplement de redonner à l’immeuble d’angle existant sa gloire d’antan et de l’associer à un bâtiment de même envergure ».

M. Chaimberg dit avoir choisi M. Nataf et son entreprise « parce qu’il a eu une vision claire du projet dès qu’il l’a vu ! Il est l’un des jeunes architectes les plus passionnants du Québec, et même du Canada, qui contribue à faire évoluer la ville. »

« La ténacité et la vision audacieuse de Ian ont rendu le projet possible », déclare Chaimberg. « Sans son travail diligent en collaboration avec la ville et le CCU, le bâtiment n’aurait pas été possible. »

Alors que la construction passait à la vitesse supérieure, les commerçants et les résidents locaux ont commencé à prendre note, car le bâtiment en briques blanches délabré commençait à se transformer. Même le conseiller municipal Alex Norris a commencé à voir la magie opérer. « J’aime vraiment le travail qui a été fait sur ce bâtiment et j’ai même partagé sur les réseaux sociaux. »

Le mot C…

La construction étant finalement terminée en mai 2020, Schapira et Chaimberg ont dû faire face à un nouveau défi : COVID-19. Alors que Chaimberg emménageait dans le logement de l’étage, le tout nouvel espace commercial du rez-de-chaussée avait besoin d’un locataire. De plus, avec le confinement en vigueur dans toute la province et la fermeture des commerces, Chaimberg a dû faire face à un autre obstacle.

« La pandémie a frappé, et je n’avais pas encore trouvé quelqu’un », dit-il. « J’ai en quelque sorte accepté l’échec, et le fait que cet espace pourrait rester vacant pendant de nombreuses années. En fait, je laissais un ami laisser ses meubles dans cet espace. »

« Mais l’univers a conspiré en ma faveur. Un jour, j’ai reçu un appel de ces femmes incroyables. »

Par « femmes incroyables », Chaimberg parle de Laurence Côté, Audrey Robitaille et Maude Giguère, propriétaires d’Alma Plantes et du Bar à Plantes MTL – deux jeunes entreprises qui occupent aujourd’hui ce même espace.

« Nous avons trouvé l’endroit par hasard en nous promenant sur l’avenue Duluth », raconte Laurence Côté, ajoutant qu’Alma Plantes a été lancée en 2017 en tant que boutique de plantes en ligne. « Nous sommes tombés en amour avec les grandes fenêtres qui laissent entrer une belle lumière. Nous avons également aimé la taille de l’espace, qui nous a permis de sous-louer une section à une autre entreprise et amie (Maude du Bar à Plantes MTL) et d’offrir une grande sélection de plantes et de produits horticoles. »

Le 9 septembre 2020, Alma Plantes a ouvert ses portes, alors que la pandémie anéantissait d’innombrables magasins et entreprises locaux. D’une certaine manière, Alma a prospéré.

« La demande de plantes pendant la pandémie a explosé », dit Côté. « Pendant le confinement, les gens avaient besoin de plantes pour ajouter du vert à leur maison. Il y avait vraiment un besoin de revenir à nos sources et de ramener la nature dans nos vies. »

Au moment de signer leur bail, Chaimberg a fait aux jeunes entrepreneurs deux offres qu’ils ne pouvaient pas refuser : un bail d’un an à moitié prix ou six mois gratuits. “Ils ont opté pour l’offre à moitié prix et ont signé leur bail. C’était de la générosité, mais c’était aussi pour encourager l’entreprise. J’anticipe et planifie pour le long terme.

Côté affirme que le soutien offert par Chaimberg leur a permis de se concentrer sur le développement de leur commerce de briques et de mortier. « Nous avons pu compter sur la collaboration d’Adam, son ouverture à toutes sortes d’idées et son soutien durant les premiers mois. La mise en place du magasin s’est faite en même temps que la fin des travaux de construction de son immeuble. Lui et Newsam ont été très collaboratifs et attentifs à nos besoins. »

Quant à Chaimberg, il espère qu’avec l’assouplissement des restrictions du COVID et l’économie en voie de redressement, l’avenue Duluth renaîtra à nouveau de ses cendres.

par Frederic Serre